L
belgians-wisconsin-engels

Mommaerts

Belgians - Americans

Begin

Terug

Vooruit

Uitloggen

Inhoud

English text

Menu

The Belgians of Northeast Wisconsin by Xavier Martin

De Belgen van Noordoost-Wisconsin door Xavier Martin


In 1853 tien families, voornamelijk uit de gemeente Grez Doiceau, van de gemeente Waver, uit de provincie Brabant, België - die daar allemaal boerderijen bezaten, met min of meer land, waarop ze hun gezin niet konden onderhouden en geen passend onderwijs konden geven aan hun kinderen - kwamen op het idee om naar de Nieuwe Wereld te emigreren. Met dat doel voor ogen hielden ze bijeenkomsten in elkaars huizen om te bespreken welk deel van Amerika hun toestand en die van hun kinderen hoogstwaarschijnlijk zou verbeteren. Na goed beraad en alvorens te beslissen in welke staat ze zich zouden vestigen, verkochten ze hun huizen in België en vertrokken ze, afscheid nemend van hun familie en vrienden in het vaderland, naar de Verenigde Staten.

Ze hadden een contract gesloten met een scheepsagent uit Antwerpen en de ondernemende emigranten bereikten die zeehaven op 14 mei en bleven daar enkele dagen wachten op het vertrek van het schip waarin ze hadden afgesproken om over te steken, terwijl ze ondertussen voorbereidingen troffen om tijdens de reis in hun behoeften te voorzien. Op 18 mei gingen ze aan boord van de "Queenebec", een oud driemast zeilschip, dat rond het middaguur met zijn 325 passagiers op weg ging naar het land van belofte.

De namen van de hoofden van deze tien families die de eerste Belgische nederzetting vormden in het provincie Brown, zijn de volgende: François Petiniot, Etienne Detienne, Martin Paque, Philip Hannon, Adrian Masy, Joseph Moreau, Jean Baptiste Detienne, Joseph Jossart, Lambert Bodart en Jean Martin (de vader van de huidige schrijver); bij hen waren hun vrouwen en kinderen. De overtocht van Antwerpen naar New York was lang, vervelend en ruw, en ging gepaard met verschillende geweldige orkanen, waarvan er één de grote mast van het schip meevoerde. Er waren veel ontberingen, zoals honger, dorst, ziekte en één dode; maar uiteindelijk kwamen we op 5 juli aan in de haven van New York, na achtenveertig dagen op de onstuimige zee heen en weer te zijn geslingerd.

Telkens als het tijdens de reis mooi weer was, kwamen de gezinshoofden bijeen en wisselden daar van gedachten over de staat die waarschijnlijk de beste voor hen zou zijn om zich te vestigen. Uit een klein pamflet waarin verschillende van de westelijke staten goed werden aangekondigd, leek Wisconsin van de meesten van allen het beste en meest geschikte vanwege zijn land, zijn water, zijn hout en zijn klimaat. Dit laatste is bijna hetzelfde als dat van België, behalve dat de winters in Wisconsin langer zijn; maar gezien de zuiverheid van de atmosfeer en de grote hoeveelheid sneeuwval tijdens de wintermaanden die het verkeer vergemakkelijkten, werd aangenomen dat de omstandigheden gunstig waren in Wisconsin. Een hoopvollere kleine groep emigranten is nooit naar Amerika vertrokken. Voor eerlijkheid, energie en doorzettingsvermogen, aangezien ze uit een plattelandsdistrict kwamen, waren ze goede voorbeelden van een land waarvan de geschiedenis zijn liefde voor menselijke vooruitgang, zelfverbetering en zelfbestuur laat zien.

Het was aan boord van het schip dat de meerderheid van hen besloot zich in Wisconsin te vestigen; en na hun afmeren in New York op 5 juli 1853, trokken ze onmiddellijk verder naar Wisconsin, met uitzondering van twee families, die van Martin Paque en Jean Martin, die een paar maanden in Philadelphia bleven en aankwamen in Milwaukee in het laatste deel van juli. Na een paar dagen in die jonge stad, doorgebracht in overleg en rust, trokken ze noordwaarts langs de oever van het meer, totdat ze bij Sheboygan aankwamen, waar ze stopten, in de overtuiging dat ze ver genoeg waren gegaan. Hier begonnen ze naar land te zoeken en waren bijna tot de conclusie gekomen om zich in de buurt van die stad te vestigen, nadat ze een geschikte locatie hadden gevonden; maar aangezien geen van hen iets anders sprak dan Frans en Waals (een gelatiniseerd patois, naar verluidt een overblijfsel van het Romeinse rijk), waren ze behoorlijk geïrriteerd omdat ze niet konden communiceren met de mensen van Sheboygan. Op dat moment ontmoetten ze een heer die Frans sprak, en hij deelde hun mee dat in Green Bay bijna de helft van de mensen die taal sprak en bovendien waren het land, het water, het hout en het klimaat even goed als in Sheboygan of waar dan ook in de staat Wisconsin. Daarom besloten ze onmiddellijk naar Green Bay te gaan, waar ze eind augustus aankwamen. Hier vonden ze veel Frans-Canadese families, die hun taal spraken, en dus besloten ze zich permanent in de buurt van deze mensen te vestigen.

De mannen lieten hun families achter in wat nu de stad Green Bay is en gingen de stad uit op zoek naar een geschikte locatie voor een nederzetting. Na enkele dagen op zoek te zijn gegaan, besloten ze zich te vestigen langs de Fox-rivier in de buurt van Kaukauna, ongeveer twintig mijl ten zuiden van Green Bay en ware het niet dat er zich juist op dat moment een incident voordeed, dan zouden de Belgische nederzettingen vandaag de dag naar alle waarschijnlijkheid tussen Wrightstown en Appleton liggen. Maar het gebeurde anders. De dood van een kind in het gezin van Philip Hannon veroorzaakte een vertraging van enkele dagen en was het reden om de plaats van de vestiging te bepalen van de 20.000 Belgen die zich nu in de provincies Brown, Kewaunee en Door bevinden. De begrafenis van het bovengenoemde kind vond plaats in de St. John's katholieke kerk in Green Bay. Pater Daems van de Bay Settlement was toevallig op bezoek bij de pastoor van St. Johns. Pater Daems, zelf een Belg, was blij enkele van zijn landgenoten te ontmoeten en de kleine groep maakte graag kennis met hem. Ze vertelden pater Daems dat ze waren overeengekomen om zich hier te vestigen, maar hij haalde hen over om hun eerste geselecteerde locatie te verlaten, de betalingen op de invoer van land in de buurt van Kaukauna te verliezen en zich te vestigen in de secties 1, 2 en 3, gemeente 24 noord, rij 22 oost; ook secties 34, 35 en 36, gemeente 25 noord, rij 22 oost, welke secties aangrenzend zijn. Sindsdien heet deze wijk "De Eerste Belgische Nederzetting" (Fr., Aux Premier Belges).

Hier verloor de kleine kolonie geen tijd met de jacht op herten en beren die in die tijd in overvloed in de buurt waren. Ieder had zoveel land uitgekozen als hij wilde, betaalde de regering $ 1,25 per hectare, en begon meteen met het bouwen van kleine houten huisjes die ze bedekten met cederschors, maakten banken van gespleten blokken, bedden met takken en bladeren, en gebruikten hun koffers als tafels. Dagen en nachten lang waren ze verplicht om in de open lucht te leven en te slapen, met niets boven hun hoofd dan het baldakijn van de hemel. De tweede nacht na hun aankomst kwam er een verschrikkelijke regenstorm die hen tot op de huid doorweekte. Philip Hannon en zijn vrouw, die beiden nog in leven zijn, vertelden de schrijver dat ze zichzelf en hun goederen alleen maar tegen die stromende regen moesten beschermen met slechts één paraplu.

Het kleine gezelschap bevond zich op zestien kilometer afstand van elk huis, in een oerwoud bestaande uit een dichte begroeiing van dennen, esdoorns, beuken, ceders, lindebomen, enz. - veel van de bomen waren 1,5 of zelfs 1,8 meter in doorsnee en sommige meer dan 45 meter hoog - zonder enige vorm van wegen, zelfs geen pad; zonder buren, zonder paarden, zonder vee; niets anders dan af en toe een bezoek van een wolf, een hert of een beer, die rond hun hutjes kwam en meer dan eens het varkensvlees dat ze hadden meegebracht meenamen. Deze en andere ontberingen in het grensleven van die tijd zouden veel mensen onder dezelfde omstandigheden hebben ontmoedigd, maar niet deze dappere kleine groep. Hun vaste geloof in de Voorzienigheid en het verlangen naar zelfverbetering gaven hen moed en kracht om in de nabije toekomst een bekwaamheid voor zichzelf en hun kinderen te verwerven.

Ze hadden hun vrienden en familieleden thuis beloofd dat ze, zodra ze zich in de Nieuwe Wereld hadden gevestigd, hun de feiten en omstandigheden van hun reis, hun aankomst en hun vestiging naar hen zouden schrijven. Deze belofte hielden ze binnen een paar weken na hun aankomst; zonder iemand aan te moedigen om zich bij hen aan te sluiten, zeiden ze eenvoudigweg, nadat ze het verhaal van hun migratie hadden verteld, dat ze tevreden waren met hun nieuwe huizen in Amerika. Deze brieven werden door duizenden mensen in België die van ver kwamen om ze te lezen bestudeerd Alle moeilijkheden overziend, waar de kolonisten niet hadden bij stilgestaan, waren de Belgen thuis verlicht met de nieuwe beschrijvingen van het primitieve Amerikaanse woud en hun passie voor het verwerven van land werd daardoor aangewakkerd. Velen van hen verkochten alles wat ze in België hadden en haastten zich om zich bij hun vroegere buren en vrienden in Wisconsin te voegen.

In 1854-1855 volgde een grote stroom Belgische immigranten - geschat op 15.000 - in het spoor van de pioniers en vestigden zich op regeringsgrond in de provincies Brown, Kewaunee en Door en vormden andere nederzettingen, die ze als volgt noemden: La Sucrerie, La Rivière Rouge, La Rivière des Loups, La Misère, St. Sauveur, Rosière, Walhain, L'Union, Brussel, Thiry Daems, Aux Flamand, Granlez, A la Petite Baie. Overal waar ze land konden vinden in de drie provincies, stichtten de Belgen hun kleine kolonies.

De meeste van deze mannen waren bewerkers van de grond; een paar waren mechanica, zoals metselaars, timmerlieden, smeden, machinisten, kleermakers, schoenmakers, kuipers; sommige kwamen uit lakenfabrieken en andere industriële vestigingen; maar ze leken allemaal hun vak beu en wilden landbouwer worden, op land dat ze het hunne konden noemen. Maar velen van degenen die in 1854 en 1855 kwamen, waren gedoemd tot bittere teleurstelling; want het bewerken van de grond was één ding, terwijl het ontdoen van het zware hout van het land, opdat de grond uiteindelijk zou kunnen worden bewerkt, iets heel anders was. Degenen die genoeg geld hadden om zichzelf en hun gezin twee jaar te onderhouden, konden meteen gaan werken om een deel van hun land te ontginnen, om het tweede jaar een oogst te krijgen; maar degenen die niet zo fortuinlijk waren, werden gedwongen om tegen zeer lage lonen te werken, bij alles wat ze maar konden vinden, om brood te voorzien voor hun vrouwen en kinderen. Het resultaat was dat in 1855 honderden gezinnen door echte ontberingen werden getroffen; gebrek aan werk en hoge prijzen voor proviand en zonder geld, deed hen noodzakelijkerwijs lijden vanwege het gebrek aan voedsel. Veel gezinnen zaten wekenlang zonder brood en voedden zich met alles wat ze maar konden vinden, zoals vis, wilde uien en wortels. Dit werd gevolgd door een ziekte die op Aziatische cholera leek en die bijna elk gezin in de nederzetting aanviel; de dood resulteerde in een paar dagen, soms in een paar uur, het lijk werd onmiddellijk na de dood zwart. Niet weinig gezinnen verloren in één week maar liefst vijf van hun leden; de meesten van hen werden in grote haast op hun eigen land begraven. Dit slechte nieuws bereikte al snel het vaderland via brieven aan familieleden; een paar keerden naar huis terug en brachten hun oude buren droevige berichten over de rampen die de Belgische kolonisten van Noordoost-Wisconsin waren overkomen; dit stopte meteen de immigratie en de volgende vijf jaar kwamen er maar heel weinig gezinnen over.

Tijdens de eerste vier jaar van de Belgische nederzettingen worstelden de mensen om lichaam en ziel bij elkaar te houden. Omdat ze buitengesloten waren van de buitenwereld, de Engelse taal niet verstonden en tot dusverre niemand konden krijgen om het aan hen te komen onderwijzen, voelden ze dat hun lot inderdaad moeilijk was. Toch waren ze niet ontmoedigd; ze leerden de Franse taal aan hun kinderen en hielden hun religieuze bijeenkomsten in hun blokhutten, met af en toe een priester om hen te bezoeken en te voorzien in hun spirituele behoeften. Een andere moeilijkheid waarmee ze te kampen hadden, was het uitkappen en bouwen van wegen, die moesten worden aangelegd door dichte bossen, vaak diepe ravijnen doorsnijdend en moerassen overstekend waarover ze "corduroy" (nvdr. ribfluweel) zouden leggen, wat het reizen moeilijk en zelfs gevaarlijk maakte voor man en beest. Deze wegen waren, wanneer ze waren aangelegd en aangelegd, minder dan 7,5 meter breed en aan weerszijden verrezen enorme bomen die verhinderden dat de zon ze uitdroogden; zodat de wegen, vol stronken, stenen en diepe waterpoelen, het hele jaar door in erbarmelijke staat verkeerden. Ik heb er een hekel aan om in dit verhaal naar mezelf te verwijzen; maar van het jaar 1857 tot 1862 dwongen de omstandigheden me om een leidende rol te spelen onder de Belgische kolonisten en de waarheid moet worden verteld. Bij onze aankomst in New York in 1853 was ik rechtstreeks naar Philadelphia gegaan en daar bleef ik tot ik de Engelse taal tot op zekere hoogte verstond. Na vier jaar in die stad te zijn gebleven, bezocht ik op dringend verzoek van mijn ouders mijn landgenoten aan de toenmalige grens. Toen ik Philadelphia verliet, dacht ik er niet aan dat ik ertoe zou worden gebracht om bij hen te blijven - veel minder, toen ik de toestand van de kolonisten bij mijn aankomst zag.

Omdat ik goed bekend was onder de mensen, maakte het nieuws van mijn bezoek aan de nederzetting wat ruchtbaarheid, vooral omdat het hun bekend was dat ik een Engelse opleiding had genoten in Philadelphia. Kennis van de Engelse taal was een prestatie die zo zeldzaam was, dat van de 15.000 Belgische kolonisten werd gezegd dat niemand in die taal kon converseren.

Ik vond de mensen blijkbaar erg arm, maar een meer ijverige menigte van mannen, vrouwen en kinderen heb ik nog nooit gezien. Velen van hen waren bomen aan het kappen en land aan het kappen; anderen waren bezig met het scheren van gordelroos met de hand, terwijl vrouwen de blokken aan het splijten waren en de kinderen de gordelroos aan het inpakken waren; oude mensen kookten maaltijden; sommige mannen sleepten dakpannen naar Green Bay in door ossen getrokken houten wagens; sommige mannen waren aan het oogsten, anderen dorsen met dorsvlegels, anderen verbrandden boomstammen en takken; velen maakten of brouwden hun eigen bier en bijna alle mannen rookten tabak die ze op hun eigen land hadden verbouwd. Velen van hen hadden vee, sommigen hadden wagens en jukken van ossen, enkelen hadden teams van paarden; velen hebben hun eigen varkens grootgebracht; degenen met esdoorns op hun land zouden hun eigen suiker maken van esdoornsap en ze hadden allemaal of bijna allemaal percelen van vijf tot twintig acres in cultuur.

Dat was de toestand van de kolonisten toen ik in 1857 onder hen kwam. Ze kwamen uit hun eerste jaren van ontbering, vol hoop en moed. Waar ze het meest naar verlangden, zeiden ze tegen mij, waren scholen en onderwijzers, kerken en priesters en volop genieten van hun politieke rechten, die ze tot dan toe niet hadden uitgeoefend. Onder die omstandigheden wilden ze heel graag een man onder hen hebben die hen uit hun chaotische toestand zou leiden. Velen kwamen en spoorden mij aan om mij onder hen te vestigen. Ze kwamen met tientallen en op een zondagmiddag kwamen er meer dan honderd gezinshoofden, zo graag wilden ze dat ik in de nederzetting bleef en mijn vader en moeder sloten zich bij hen aan. Het kostte me veel tijd en het duurde behoorlijk lang voordat ik een besluit kon nemen om hun voorstellen aan te nemen, maar uiteindelijk drongen ze er zo hardnekkig bij mij erop aan dat ik besloot te blijven en vijf jaar lang werkte ik onder hen, gaf ik les op school in het Engels, noodzakelijkerwijs met Frans als basis. Gedurende die vijf jaar heb ik onophoudelijk gewerkt, niet alleen als onderwijzeres, maar ook in het vervullen van de taken van de  verschillende functies waarin ik was gekozen of benoemd, totdat ik in de herfst van 1862 werd verkozen tot “register od deeds" (nvdr. notaris) voor Brown County, zodat ik gedwongen werd de Belgische nederzetting te verlaten en met mijn gezin naar Green Bay te verhuizen.

De Eerste Belgische Nederzetting ("Aux Premier Belges") was gelegen in de stad Green Bay, Brown county, welke stad destijds 94 vierkante mijl besloeg en omvatte wat nu de steden Green Bay, Scott, Preble, Eaton en Humboldt en een deel van wat nu de stad Green Bay is. Het was in deze eerste nederzetting dat ik vijf jaar werkte, hoewel ik vaak in andere nederzettingen naar de provincies Kewaunee en Door werd geroepen om de nieuwgekozen officieren van de verschillende nieuw opgerichte steden en schooldistricten te instrueren in hun taken.

Tot dan toe werden de Belgen genegeerd door hun buren van andere nationaliteiten. Hun armoede, ellende en beproeving die ze tijdens hun eerste drie jaar van het pioniersleven hadden doorgemaakt, hadden niet die sympathie en hulp gekregen die in het algemeen aan nieuwe kolonisten onder dezelfde omstandigheden en situaties wordt verleend; terwijl de Belgen het zelf te druk hadden gehad om vriendschappelijke betrekkingen aan te knopen met de Duitse, Ierse of Scandinavische nederzettingen, vijftien of vijfentwintig kilometers van hen verwijderd. Ze hadden hun kiesrecht nog niet uitgeoefend. De mensen van de provincie beschouwden hen als van weinig of geen waarde en waarschijnlijk om die reden hadden de Belgen nog geen hulp kunnen krijgen, noch voor de bouw van kerken of scholen, noch voor het aanstellen van leraren, zelfs geen hulp voor het openen van snelwegen die naar hun nederzettingen leidden.

De tijd van actie was nu aangebroken. Het duurde niet lang om aan de leiders van andere nederzettingen en van de provincie in het algemeen te demonstreren dat de Belgen zo goed konden stemmen als zij konden; dat ze een aantal rechten hadden die hen, zo niet hun sympathie, dan wel respect gaven en dat een van die rechten het voorrecht was om te stemmen op wie ze wilden. De eerste verkiezing die door de Belgische pioniers werd bijgewoond, was een voor de stad Green Bay, gehouden in april 1858. Het dichtstbijzijnde stembureau was bij de windmolen in Bay Settlement (nvdr. Baai nederzetting), vijftien kilometer verwijderd van de Belgische nederzetting. Daar gingen de Belgen, 230 man sterk, allemaal voorbereid met speciaal voor hen gedrukte kaartjes, marcherend in dubbel file naar de peilingen en daar oefenden ze voor het eerst in hun geadopteerde land hun rechten als Amerikaans staatsburger uit.

Het is onnodig om te zeggen dat elke man op dat Belgische ticket werd gekozen en vanaf die tijd werd het Belgische element in deze en aangrenzende provincies erkend als een belangrijke factor bij de verkiezing van stads-, provincie- en staatsambtenaren. Het ijs is nu gebroken; de Belgische kolonisten worden door de mensen van andere nederzettingen beschouwd als een eerlijk, ijverig en intelligent volk; hun vriendschap en hun stemmen worden geprezen.

De schrijver was hierbij aanwezig en na de verkiezingen gekozen tot vrederechter, gemeentesecretaris en schoolopzichter, speelde een belangrijke rol bij het opzetten van schooldistricten, het bouwen van schoolgebouwen en het verkrijgen van leraren. Wegen werden in betere staat gebracht, nieuwe werden aangelegd en de nederzetting kreeg het volledige deel van het provinciale wegenfonds, het drainagefonds en het schoolfonds. Op verzoek van een aantal kolonisten bij de algemene regering werd ook een postkantoor opgericht, Robinsonville genaamd, waarvan de schrijver tot eerste postmeester werd benoemd. De andere Belgische nederzettingen volgden ons voorbeeld, organiseerden nieuwe steden, stichtten schooldistricten, voorzagen onderwijzers, legden nieuwe snelwegen aan, vroegen de algemene regering om postkantoren en oefenden hun kiesrecht uit bij elke verkiezing.

Nu kwam het bouwen van kerken, één, en soms twee, bij elke nederzetting en toen de kerk gebouwd was, volgde een pastorie voor een priester. Maar de priester was moeilijk te krijgen en als er een zou komen, was hij over het algemeen een armzalig exemplaar van zijn soort. Sommigen van hen waren zo hebzuchtig dat ze weigerden een dood kind te begraven omdat de ouders niet het contante geld hadden om hun diensten te betalen; anderen werden verdreven, sommigen waren gewoon dronkaards en het was niet zeldzaam om tijdens de dienst ruzie te zien uitbreken in een kerk, tussen de priester en de beambten van zijn kerk, die eindigde in een regelmatig gevecht, waaruit meestal een gegeselde priester tevoorschijn kwam.

Onze Belgen zijn meestal rooms-katholieken, sommigen zijn protestanten; maar over het algemeen zijn ze liefhebbers van vrijheid en vrijheid, die willen dat iedereen aanbidt volgens de voorschriften van zijn eigen geweten. De kwestie van religie is geen onderwerp van discussie onder hen. Ik heb gezien dat protestanten materiaal en arbeid bijdragen aan het bouwen van katholieke kerken en katholieken hebben hetzelfde gedaan bij het bouwen van protestantse kerken. Religieuze ruzies zijn onderling beperkt en gaan meestal over materialistische vragen als de locatie van een kerkterrein, de bouw van een kerk of het behouden van een willekeurige priester.

Op 15 augustus 1858 gebeurde er een zogenaamd wonder onder de rooms-katholieken van de eerste nederzetting, dat in die tijd nogal wat ophef maakte, waarvan het effect nog niet is uitgedoofd. In deze nederzetting, binnen vijfentwintig kilometer van Green Bay, staat een kapel en heiligdom, gebouwd voor de Maagd Maria, waar jaarlijks duizenden pelgrimsaanbidders van heinde en verre naar toe komen om hun devoties te offeren en als we de verslagen van sommige gelovigen moeten geloven, hebben veel invaliden een blijvende genezing gevonden, die door hen wordt toegeschreven aan de deugd en macht van de Maagd. Velen beweren dat ze hun wandelstokken en krukken op het altaar in de kapel hebben achtergelaten en dat ze verheugd naar huis zijn gegaan en hebben herhaald: "Ave Maria, gracia plena; Dominus tecum." (Nvdr. Wees gegroet Maria vol van genade; De Heer is met u)

Op de plek waar nu de kapel is gebouwd, stonden zevenendertig jaar geleden twee kleine bomen op een paar meter afstand van elkaar. Daartussen, zo wordt gezegd, verscheen de Maagd Maria persoonlijk en richtte zich tot Adèle Brice, die op dat moment op weg naar huis was van het bijwonen van de mis in Bay Settlement: "en de Maagd Maria sprak tot haar in de Franse taal, haar verzoeken al haar tijd te wijden aan de dienst van de Maagd Maria en de verspreiding van het katholieke geloof, en om een kapel te bouwen op die heilige plek." Het bericht van deze vreemde verschijning verspreidde zich razendsnel over de Belgische nederzettingen, in deze en aangrenzende provincies. De mensen kwamen in groten getale om te zien wat zij als 'heilige grond' beschouwden en om te luisteren naar de woorden van Adèle.

Zonder in te gaan op de details van de gebeurtenis en de resultaten, wil ik alleen maar zeggen dat deze jonge vrouw gedurende een aantal jaren aanzienlijke tegenstand heeft ondervonden van de geestelijkheid van dit bisdom, die publiekelijk verklaarde dat de vermeende verschijning "een mythe en een oplegging" was. Een tijdlang werd zelfs het heilig sacrament aan het meisje geweigerd vanwege het doorzettingsvermogen waarmee ze haar bewering deed. Ondanks alle tegenstand zou de menigte echter ter plaatse samenkomen en met Adèle op bepaalde dagen de mis aanbidden en zelfs opzeggen, zonder priester. In hetzelfde jaar werd een kleine kapel gebouwd, daarna een school en binnen vijf jaar na de verschijning werd er een grote kapel gebouwd, een kerk en een schoolgebouw en klooster, waarin jongens en meisjes werden opgeleid en voor een kleine vergoeding werden ondergebracht.

Hoewel de bisschop van het bisdom de authenticiteit van de verschijning nog steeds niet erkent, heeft hij de bouw van de kerkelijke gebouwen ter plaatse nagenoeg gesanctioneerd en staat hij de gelovigen toe om daar samen te komen voor de eredienst volgens het rooms-katholieke geloof. 15 augustus van elk jaar is de tijd die is vastgesteld voor het verzamelen van de gelovigen naar dit heiligdom en duizenden komen van heinde en verre, zelfs uit andere staten, om hier hun toewijding te offeren aan de Maagd.

We zijn nu met onze historische schets aangekomen in het jaar 1860. We zien dat de Belgische kolonisten, met de geduldige industrie die kenmerkend is voor de mensen van dat land, snel een wildernis omtoveren tot prachtige boerderijen. Bijna alle nederzettingen hebben hun schoolgebouwen en leraren, een behoorlijk aantal heeft kerken en meer van deze laatste zijn in aanbouw. Deze scholen en kerken zijn gebouwd van uitgehouwen boomstammen en bedekt met handgemaakte dakspanen; het hout en ander materiaal wordt in de nederzettingen gezaagd met zweepzagen, er zijn geen zagerijen behalve op grote afstand.

De opkomst op de scholen is groot, hoewel sommige leerlingen vijf tot zes kilometer moeten lopen om ze te bereiken. De kerken worden ook goed bezocht op zondag en op feestdagen en als de mensen geen priesters hebben, kiezen ze een van hen uit om de mis en het evangelie van de dag voor te lezen. In bijna elke nederzetting is er een landelijke winkel; dit gebouw is over het algemeen groot genoeg om de winkel, het woonhuis, de herberg en de danszaal te omvatten. De feesten van vroeger worden nieuw leven ingeblazen en we zien op deze feestdagen dat er ouderwetse Belgische spelen en amusement worden beoefend, zoals het zwaaien van de vlaggen op openbare plaatsen, omringd door jonge mannen en jonge meisjes die wachten op de eerste dans . De jonge mannen houden zich bezig met een eigen toernooi, carrousel genaamd;" te paard rijden ze op volle snelheid in een cirkel, ringen voor prijzen vangend, die meestal uit mooie zadels, hoofdstellen, enz. bestaan.

Nadat deze spelen voorbij zijn, begint het dansen en gaat het door tot een laat uur in de nacht.

De Belgische kolonisten zijn grote liefhebbers van muziek; bijna elke nederzetting heeft een blazers- en strijkorkest; ze houden ervan om liedjes te zingen, vooral de nationale hymne van België, "La Brabançonne", het volkslied van Frankrijk, "La Marseillaise", "Partant pour la Syrie", en andere patriottische liederen.

Hun favoriete drankje is bier. Philip Hannon een van de eerste kolonisten, bouwde een brouwerij waar hij een eigenaardig soort bier maakte; als een Belg zes of zeven glazen van die drank had gedronken, begon hij zich goed te voelen, en dan zong hij een bepaald lied, beginnend met "Nous avons planté des Canada met Marie Doudouye," &c. De muziek hiervan is niet erg opzwepend, noch de woorden erg patriottisch - enigszins lijkend op het stervende lied van een Chippewa-indiaan; maar als het werd gezongen, gaf het altijd aan dat de vaten leeg waren en dat het feest bijna voorbij was.

De Belgen begonnen de ontberingen die ze tijdens de eerste jaren van hun vestiging hadden doorgemaakt, te vergeten; ze hadden goede oogsten en eerlijke prijzen voor hun overtollige producten en hun dakspanen. Velen kochten paarden en deden de ossen weg, die te traag voor hen waren. Ze hadden scholen en kerken, en ze oefenden het kiesrecht uit. Ze kregen steeds meer vertrouwen in de toekomst; er werd veel gepraat over het oprichten van fabrieken in hun midden en echte welvaart leek hen te belonen. Maar ook hier waren ze gedoemd tot teleurstelling. In plaats van overal nieuwe fabrieken, in plaats van de goede tijden die ze verwachtten, kondigde het beschieten van Fort Sumter, 12 april 1861, zowel aan hen als aan alle patriotten aan dat dit niet het begin was van goede tijden, maar het begin van een lange en wrede burgeroorlog. De oproep tot troepen van president Lincoln was zowel een oproep aan de Belgische kolonisten als aan burgers van andere nationaliteiten. Ze hadden hun kiesrecht uitgeoefend; ze waren dus Amerikaanse staatsburgers en of het nu hun verdienste was, ze reageerden nobel. De nederzettingen leverden hun volledige quotum aan soldaten aan de Unie; velen vielen op slagvelden, terwijl honderden van hen zelfs tot op de dag van vandaag eervolle littekens dragen, samen met hun eervolle ontslag.

Het hoeft niet gezegd te worden dat de Afscheidingsoorlog een tegenslag was voor deze nederzettingen. Gedurende die vier jaar, terwijl vaders, echtgenoten, broers en zonen de veldslagen van de Republiek vochten, werkten echtgenotes, dochters, zussen en soms moeders, samen met die mannen die niet waren opgeroepen op de kleine boerderijen zo goed als ze konden om zichzelf en hun kinderen te onderhouden en te steunen. In die tijd was het een alledaags gezicht onder ons om Belgische vrouwen teams te zien rijden, oogsten of ploegen in de velden.

Gedurende een periode van zes jaar onmiddellijk na de oorlog brak er in de Belgische nederzettingen een ongebruikelijk seizoen van voorspoed aan, zoals dat nog niet eerder was gezien en ook niet meer is geweest. De overlevende burgersoldaten waren naar huis teruggekeerd. Sommigen waren bezig met zaken, anderen waren tewerkgesteld in de werkplaatsen of in de molens of op de boerderijen; grote stukken primitief bos verdwenen voor de bijlen van de kolonisten, waardoor duizenden hectaren bebouwbaar land aan hun boerderijen werden toegevoegd. In of nabij de nederzettingen werden zaag-, schaaf-, grind- en korenmolens gebouwd: de zaag- en grindmolen van Lefebvre in Walhain; Decker's hout- en grindmolen, bij Casco; Lamb's hout- en grindmolen, in La Sucrerie; Daul's hout- en korenmolen, in New Franken; de hout- en grindmolen van Delvaux, bij de Delvaux-molen; Cowle's zaag- en grindmolen, bij Bay Settlement; de korenmolen van Pirlet (daarna de zagerij van Shirland), in Aux Premier Belges; Scofield's hout- en grindmolen, in de buurt van Dyckesville; de hout- en grindmolen van Anton Klaus, in La Sucrerie, in de stad Humboldt; en Williamson's molen, in de buurt van Brussel.

Deze molens waren een bron van veel inkomsten voor de Belgische kolonisten. Voor de oorlog moesten ze, om boerderijen te maken, waardevolle dennen-, eiken-, ceder-, linde-, esdoorn- en beukenbomen vellen, ze in stammen hakken en ze op hopen twintig of dertig op elkaar stapelen en hen in brand steken en wanneer ze enkele dagen zouden branden en niets dan as achterlieten. Maar na de oorlog was het anders; de gekapte bomen werden tot boomstammen gekapt en naar de molens gebracht om er hout, dakspanen en banden van te maken, waarvoor de kolonisten goede prijzen zouden krijgen. Welvaart was overal zichtbaar; veel van de kolonisten hadden dorsmachines, maaimachines en andere landbouwwerktuigen met de nieuwste patenten; ze vergrootten hun boerderijen en vergrootten hun veestapel; velen van hen bouwden nieuwe huizen, niet van boomstammen, maar substantiële woningen van gezaagd timmerhout; ze bouwden meer en betere schoolgebouwen, kerken en pastorieën; iedereen probeerde zijn buurman te evenaren of te overtreffen, - allemaal droegen ze bij aan dat programma-. die de mens onafhankelijk en vrij maakt.

Toen kwam de nooit te vergeten brand van 8 en 9 oktober 1871. Zo verschrikkelijk was het, zo met verlies van mensenlevens en eigendommen, dat de hele beschaafde wereld bewogen werd met medeleven met haar slachtoffers. Achttien maanden lang kwamen kleding, beddengoed, proviand, landbouwwerktuigen en geld uit alle hoeken van de wereld om niet alleen de Belgen te helpen, maar alle slachtoffers van die verschrikkelijke holocaust in de provincies Brown, Kewaunee, Door, en Oconto, waarvan het geldelijke verlies meer dan vijf miljoen dollar bedroeg, terwijl de dodenlijst meer dan duizend mannen, vrouwen en kinderen opleverde.

In het jaar 1871 was er maar weinig sneeuw en regen gevallen en er was een ongewone droogte. In augustus en september waren er op veel plaatsen bosbranden geweest; de hitte was drukkend en de rook was zo dicht dat het zicht op klaarlichte dag ernstig vertroebeld was; op de wateren van Green Bay werden zeelieden overdag gedwongen hun toevlucht te nemen tot het kompas om hun weg naar de haven te vinden; vlokken van zwarte en witte as en sintels vielen in de straten van de stad Green Bay; en het geraas en geknetter van de vlammen was van op grote afstand te horen.

Het vuur woedde al enkele dagen in de bossen aan weerszijden van de baai en kwam steeds dichterbij. De mensen waren in grote paniek; tientallen stadsmensen trokken dagen samen eropuit om de kolonisten te helpen bij het bestrijden van de vernietiger, maar blijkbaar met weinig of geen effect. Eindelijk, in de middag van 8 oktober, werd de sfeer ondraaglijk; rookwolken en tongen van vlammen leken overal op te springen; de hele hemel stond in vuur en vlam, de atmosfeer zelf leek in brand te staan, veel mensen geloofden dat het einde van de wereld was gekomen, want niemand had ooit eerder van zo'n vuurzee gehoord of gelezen. Het was een ontzagwekkend gezicht, terwijl de oprispingen van rook en vlammen in massa's langs rolden, verwoesting op hun weg latend. Huizen, schuren en bijgebouwen van elke beschrijving werden in een paar minuten vernietigd; glas, porselein en ijzerwaren waren gesmolten, zo intens was de hitte. Veel gezinnen verloren de helft van hun aantal. In doodsangst renden sommigen de ene kant op en anderen de  andere kant op; een man uit de Red River-nederzetting sprong in een put met zijn twee kinderen en ze werden allemaal gered, terwijl zijn vrouw en drie kinderen de open plek oprenden en de vier kwamen om. Wilde en gedomesticeerde dieren zouden een gemeenschappelijk doel vormen bij het zoeken naar onderdak; veel van dergelijke werden gevonden langs verbrande hekken, ineengedoken en tot sintels geroosterd.

Het district waaraan de schrijver als lid van een commissie onmiddellijk na de brand was toegewezen voor de verdeling van de hulpverlening, was de Eerste Belgische Nederzetting en de Red River Nederzetting. Sleepboten beladen met proviand, kleding en gereedschap werden langs de oostkust van de baai naar Dyckesville gestuurd. De schrijver, die te paard naar deze nederzettingen was gekomen, gaf opdracht tot goederen op de sleepboten, aan degenen die recht hadden op onmiddellijke hulpverlening. Later, toen de wegen waren vrijgemaakt, werd er door teams hulp naar de patiënten gestuurd en door mij en mijn assistenten verdeeld. Het verbrande district aan de oostkant van de baai begon in de stad Glenmore, Brown County en doorkruiste alle Belgische nederzettingen tot aan Little Sturgeon Bay, in Door County, dat ongeveer tien kilometer breed en vijfennegentig kilometer lang was.

Het grootste verlies aan mensenlevens aan onze kant was bij Williamson's Mill, vlakbij de Brusselse nederzetting. Een eindje van de molen, die volkomen verwoest was, was een open plek waar ze op handen en voeten hadden gerend om zich in veiligheid te brengen toen het gebouw in brand vloog; daar, omringd door een laaiend bos, wierpen ze zich op de grond, in een poging de vlammen en de rook te ontwijken; maar ze waren allemaal, achtenzestig in aantal, gestikt door de verschrikkelijke hitte en rook. Drie van de molenaars renden daar niet heen, maar wierpen zich in een grote bak met water onder de molen, met het idee dat ze daardoor zouden ontsnappen; maar slechts één van hen overleefde, de andere twee waren zo erg verbrand dat de ene de volgende dag stierf en de andere een paar dagen later. De overlevende vertelde de schrijver dat hij een meisje, Desautel genaamd, de molen uit zag rennen en een eindje verderop als versteend zag staan; ze bleef onbeweeglijk, en haar lichaam werd al snel in vlammen gewikkeld en verbrand tot een kooltje. Aan de andere kant van de baai was het verlies aan mensenlevens verschrikkelijk. Het dorp Peshtigo, met zijn molens, zijn hotels, zijn kerken en schoolgebouwen, zijn zalen en woningen, werd in één nacht van de aardbodem weggevaagd, samen met meer dan zevenhonderd inwoners.

Vijfduizend mensen waren nu dakloos en berooid, met hun doden, gewonden en stervenden; boerderijen en huizen, kerken en scholen, molens, timmerhout en hout waren zwartgeblakerde ruïnes; de verlatenheid verontrustte de overlevenden en een winter in Wisconsin naderde snel. Dat was de toestand van de verschillende Belgische nederzettingen op die sombere 9 oktober 1871. Dankzij de vrijgevigheid van liefdadigheidsmensen in alle delen van de beschaafde wereld, vooral het Amerikaanse volk, begon overvloedige hulp binnen te stromen; met hernieuwde moed, zelfredzaamheid en hoop begonnen de Belgische kolonisten nieuwe huizen en schuren, nieuwe schoolgebouwen en kerken te bouwen en hun boerderijen nog verder uit te breiden. Grote stukken hout waren afgebrand, waardoor er niets anders overbleef dan verkoolde stammen en hout dat gemakkelijk kon worden verwijderd, zodat duizenden goede bebouwbare hectaren werden toegevoegd aan de landbouwpercelen die al in cultuur waren. Bijna al het verhandelbare hout was verbrand of vernietigd, het gevolg was dat de hout- en grindmolens die door het vuur waren verwoest, niet werden herbouwd, en dit alleen al was een groot verlies voor de mensen. Er zat voor hen niets anders op dan hun aandacht strikt op de landbouw te richten, wat ze deden; vanaf die tijd waren landbouw, veeteelt en wolteelt, boter en kaas maken de belangrijkste bezigheden van de Belgische kolonisten.

Drie jaar na de grote brand van 1871 vinden we de Belgen in betere conditie en omstandigheden dan ooit. Twintig jaar eerder hadden ze afstand gedaan van hun trouw aan hun koning en verklaarden ze van plan te zijn staatsburgers van de Verenigde Staten te worden; ze waren nu Amerikaanse staatsburgers en waren trots op hun burgerschap. Ze namen veel van de Amerikaanse manieren over; er werden kaasfabrieken gebouwd en er werd een mooi artikel vervaardigd; ze landbouwden met nieuwe en verbeterde machines, sommigen hadden stoomdorsmachines en velen hadden stobbentrekkers waarmee ze gemakkelijk hun velden konden ruimen.

En zo is het doorgegaan, tot op de dag van vandaag. Sommige nederzettingen, zoals Rosière en Granlez, hebben hun hekken afgebroken; en het is een prachtig gezicht in de zomer om fijne gewassen van tarwe, rogge, gerst en haver te zien die omheinde en stomploze velden met gelijke hoogte langs de snelwegen bedekken. De wildernis van veertig jaar geleden begint op de velden van België te lijken. De oorspronkelijke kolonisten worden oud, maar hun zonen worden volwassen en worden snel veramerikaniseerd. Hun manier van leven en kleden verandert; de jonge generatie werpt hun klompen opzij, hoewel ze op de datum van dit schrijven (1893) nog steeds in de nederzettingen worden vervaardigd en door velen worden gedragen.

Noch de oude kolonisten, noch de nieuwe, noch hun afstammelingen hebben ooit het onderwijs uit het oog verloren, die uiterst belangrijke factor die de intelligentie en de vrijheid van de mens ontwikkelt, die vrijheid die alle mensen dierbaar is, vooral de Belgen, wier geboortegrond eeuwenlang doordrenkt is met hun bloed, vechtend tegen de tirannie van een Karel V., een Filips II., of een Lodewijk XIV. Onder veertig jaar Amerikaans staatsburgerschap, met die ijver en doorzettingsvermogen die kenmerkend zijn voor deze mensen, hebben ze goede boerderijen verworven, goed bevoorraad en goed uitgerust, - niet alleen voldoende voor het onderhoud van zichzelf en hun gezinnen, maar ook een goede opvoeding voor hun kinderen met goede staatsscholen en sommigen college-onderwijs. Deze laatsten vinden we op scholen en universiteiten in steden; sommigen van hen zijn afgestudeerd aan onze staatsscholen en zijn nu onderwijzers; verschillende zijn afgestudeerd aan de staatsuniversiteit. We vinden jonge mannen in deze en andere staten, kinderen van Belgische kolonisten, die hun beroep uitoefenen als leraar, arts, advocaat of priester. De intelligentie en opleiding van veel Belgen lijken te worden gewaardeerd door het Amerikaanse volk, evenals door de mensen van andere nationaliteiten, in de provincies Brown, Kewaunee en Door; als bewijs hiervan zien we dat velen van hen door hun medeburgers zijn gekozen in eervolle posities en ambten van vertrouwen en met grote verantwoordelijkheden. We vinden ze als actieve leden van schoolbesturen; voorzitters en toezichthouders van hun steden; griffiers, penningmeesters, taxateurs en vrederechters. We vinden Charles Rubens gekozen tot sheriff van het graafschap Kewaunee; Joseph Collignon verkozen tot penningmeester voor Door County; O.J.B. Brice, sheriff voor Brown County; Constant Martin, inspecteur van de scholen van Kewaupee; John B. Eugene, districtssecretaris voor Brown; Henry Watermolen, sheriff voor Brown en nu griffier van de rechtbank. Bovendien zien we dat de mensen van deze provincies veramerikaniseerde Belgen kiezen in wiens eerlijkheid, intelligentie en capaciteit ze impliciet vertrouwen hebben, om hen te vertegenwoordigen in de staatswetgevende macht. Zo vinden we in de wetgevende macht van 1866, Constant Martin die Kewaunee vertegenwoordigt; in 1868, John B. Eugene die Brown vertegenwoordigt; in 1880 en 1881 vertegenwoordigde Benjamin Fontaine het eerste congresdistrict van Brown, inclusief de stad Green Bay; in 1887, Grégoire Dupont, die hetzelfde district vertegenwoordigt; in 1889, Joseph Wery, vertegenwoordiger van Kewaunee.

De kenmerken die vooral kenmerkend zijn voor deze mensen, hun religie, hun patriottisme, hun houding ten opzichte van de openbare scholen, hun moed en doorzettingsvermogen onder de zwaarste beproevingen, evenals hun liefde voor onafhankelijkheid en menselijke vooruitgang, zijn allemaal duidelijk geworden. Ik heb noodzakelijkerwijs veel afleveringen weggelaten, zowel amusante als serieuze, die het lezen van deze historische schets misschien interessanter zouden hebben gemaakt; maar deze moet ik uitstellen tot een meer passende gelegenheid. De enige overgebleven eigenschap van deze mensen die niet is genoemd, is hun kwalificatie voor het bedrijfsleven. In de zomer van 1867 was ex-gouverneur Horatio Seymour van New York toevallig in deze regio voor een observatiereis, aangezien hij de eigenaar was van grote stukken land in Brown en Kewaunee. In een gesprek tussen de gouverneur en de schrijver prees de eerste de veehouderij van de Belgische kolonisten die hij had bezocht, en hij stelde deze vraag: "Wat zijn de zakelijke kwalificaties van de Belgische kolonisten?" Mijn antwoord was: "Conservatief." Hij wilde dat ik het uitlegde, wat ik zo deed hij: "Wanneer een Belg in een bedrijf komt, of het nu als koopman of fabrikant is, zet hij dat bedrijf voort met het geld dat van hem is." De ex-gouverneur antwoordde dat het anders was dan Amerikanen, maar dat het de beste en zekerste weg naar een succesvol einde was.

De kooplieden van vroeger in de Belgische nederzettingen waren als volgt: Désiré Duquaine, Jean Bt. Doyen, Henry Rubens en Emmanuel Demain, van de Eerste Belgische Nederzetting; Charles Rubens, van Rosière; Pierre Challé, van Granlez; Pierre Houart, van St. Sauveur; Jean Baptiste Puissant, en zijn opvolger, de Gebroeders Gosin, van Walhain; Peter Muller, van de Vlaamse nederzetting in de stad Red River; Louis Van Dycke, en zijn opvolger, Théophile Duchateau, van Dyckesville. Het waren allemaal succesvolle zakenmensen. De namen van degenen die nu in de verschillende nederzettingen actief zijn in de handelszaken zijn: Charles Rubens en Victor Brans, van Rosière; William Barrett, van Dyckesville; Amand Noël, van St. Sauveur; Grégoire Dupont, van de Eerste Belgische Nederzetting; F. Pierre Virlec, uit Brussel; Pierre Challé, van Granlez; Joseph Wery en Louis Boucher, van Thiry Daems; Augustus Gosin, van Walhain; Guillaume Lefebvre, van de Sugar Bush; Eugène Nasé, van Rosière; Jean Anquinet, van Gardner, in de buurt van Little Sturgeon Bay; Grégoire Denis, van Bay Settlement; en een paar anderen die de schrijver niet kent.

Gedurende de afgelopen vijfentwintig jaar hebben de Belgische kolonisten in de provincies Brown, Kewaunee en Door een opmerkelijke welvaart gekend. Gedurende die tijd zijn honderden families uit België overgekomen om hun geluk te zoeken in de nederzettingen, terwijl veel van de oude kolonisten hun boerderijen en landerijen hebben verkocht, hun landelijke belangen hebben verkocht en naar de stad Green Bay zijn verhuisd. Op deze datum (1893) heeft Green Bay iets meer dan 10.000 inwoners,' waarvan een kwart Belg van geboorte of afkomst.

Ook hier worden hun intelligentie en zakelijke kwalificaties volledig gedemonstreerd. We zien hen op dezelfde hoogte marcheren als hun medeburgers, waarbij ze alle en elke verbetering van een openbaar karakter begunstigen, terwijl dit voor het algemeen belang is. We vinden ze betrokken bij allerlei roepingen. We zien dat sommigen van hen gekozen zijn in eervolle en verantwoordelijke ambten, niet als Belgen, maar als Amerikaanse burgers, bekend om hun bekwaamheid. We vinden ze actieve leden in de onderwijsraad, in het provinciebestuur en in de gemeenteraad. We vinden sommigen van hen gekozen in de verantwoordelijke ambten van stadspenningmeester, stadssecretaris, stadsinspecteur, korpschef en vrederechter en politierechter. We vinden ze even actief in het bedrijfsleven. Veel van de Belgische bedrijven behoren tot de grootste en meest ondernemende in deze stad en de provincie, en bestrijken bijna elke tak van groot- en kleinhandel; terwijl in de verschillende beroepen mensen van Belgische afkomst of afkomst bij ons de meest benijdenswaardige reputatie hebben verworven. Ik zou ze allemaal willen noemen, maar het gebrek aan ruimte laat het mij niet toe. Een grote meerderheid van deze Belgen is grondig veramerikaniseerd; ze hebben veel van de Amerikaanse manieren overgenomen; maar in het bedrijfsleven hebben ze, op een paar uitzonderingen na, de conservatieve regel gevolgd. Degenen die dat niet hebben gedaan, hoewel ze een tijdlang bekend stonden als rijk, zoals hun Amerikaanse broeders in jaren van financiële depressie, kregen te maken met zakelijke rampen; terwijl degenen die hun linies verankerden in de conservatieve praktijken van hun geboorteland, weinig of helemaal geen last hadden van commerciële cyclonen.

  

© Lode Mommaerts

© Collections of the State Historical Society of Wisconsin